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La fascinante historia y los inventos de Henry Bessemer

La fascinante historia y los inventos de Henry Bessemer

El acero es uno de los materiales más importantes en la actualidad. Permite a la humanidad construir edificios enormemente altos. Nos permite cruzar grandes extensiones con puentes. Es fundamental para nuestra infraestructura moderna.

Pero, ¿de dónde vino el acero?

Resulta que el acero moderno debe su invención a un hombre llamado Henry Bessemer.

Henry Bessemer nació en 1813 en Inglaterra. Su padre fue inventor, impresor y tipografista. Después de crecer, a la edad de 17 años, se mudó a Londres, donde realmente comenzó a desarrollar sus inventos.

Los primeros inventos de Bessemer

Bessemer demostró impresionantes habilidades mecánicas e inventivas durante sus primeros años de vida. Al iniciar su carrera profesional, el primer problema que se enfrentó a resolver fue planteado por el gobierno británico. Tenían un problema: todos sus documentos oficiales estaban marcados con sellos que los falsificadores podían copiar fácilmente.

Bessemer resolvió este problema creando una máquina de estampado que formaba el sello directamente en las fibras del papel. Esto hizo que los sellos fueran mucho más difíciles de copiar y es probable que aún reconozca este tipo de marcas en los documentos oficiales en la actualidad.

El siguiente invento de Bessemer fue uno que produjo polvo de bronce para pinturas de oro. Estas pinturas se utilizaron para embellecer edificios con oro, que era común durante la época.

El inventor visitó la fábrica en Alemania donde se fabricó esta pintura, aprendió cómo funcionaba y luego optimizó toda la técnica de producción. Al reemplazar el metal utilizado en la pintura con bronce, pudo reducir el precio a 1/40 de lo que cobraba la fábrica alemana. Tuvo tanto éxito en este esfuerzo que después de recibir una patente para la pintura, utilizó las ganancias de su venta para financiar el resto de sus inventos.

Bessemer pasó a desarrollar maquinaria trituradora de caña de azúcar y otras pequeñas cosas para la industria, pero pronto pasó a la metalurgia.

El proceso Bessemer

A mediados del siglo XIX, los únicos dos materiales de construcción a base de hierro eran el hierro fundido y el hierro forjado. El hierro fundido funcionó bien para piezas que soportan carga como puentes y columnas, pero no fue excelente en aplicaciones de tensión y compresión dinámicas. El hierro forjado era más adecuado para piezas de motores y vigas.

Un material conocido como acero existía en ese momento, era hierro con carbono agregado, pero su método de fabricación realmente solo lo hacía útil para cosas como herramientas de corte.

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Durante la Guerra de Crimea a principios de la década de 1850, Bessemer diseñó un proyectil de artillería que sería girado por los gases en polvo aumentando la precisión. El problema era que los ingenieros franceses le dijeron a Bessemer que sus cañones de hierro fundido no serían lo suficientemente fuertes para este tipo de proyectiles.

Bessemer luego se propuso crear un nuevo tipo de hierro fundido que sería mucho más fuerte. Descubrió durante las pruebas que el exceso de oxígeno en el horno ayudaba a purificar el hierro. Al exponer esto, descubrió que soplar aire a través de hierro fundido lograba esta purificación y calentaba aún más el material. Esta técnica más tarde pasó a ser conocida como el proceso Bessemer.

Utilizando este proceso, Bessemer pudo producir grandes cantidades de barras sin escoria. Después de presentar su descubrimiento en 1856 a la Asociación Británica para el Avance de la Ciencia, ganó notoriedad en el campo.

El fabricante de acero

Sin embargo, pronto surgió un extraño problema. Cuando Bessemer autorizó su proceso a diferentes trabajadores del metal, encontraron que su hierro estaba lleno de fósforo y azufre y que no se filtraba.

Bessemer estaba trabajando sin saberlo con hierro sin fósforo, por lo que no se había encontrado con un problema como este. Después de darse cuenta de sus errores de cálculo, ideó una forma de obtener cantidades masivas de hierro sin fósforo para su proceso. Al final, se dio cuenta de que el acero que estaba produciendo era más resistente que cualquier otro disponible en el mercado y podía fabricarse diez veces más rápido.

Con el fin de promover la propagación de acero nuevo, creó una acería en Sheffield haciendo crecer lentamente la operación.

Finalmente, Bessemer pudo llegar a ser tan eficaz en su producción de acero que estaba vendiendo menos que otros fabricantes por 10 a 15 libras británicas por tonelada. Estos números eran inalcanzables para los competidores y el dinero comenzó a llegar para el inventor.

Después de obtener la licencia de su proceso y dirigir su propia empresa, se cree que Bessemer recibió una suma superior a un millón de libras esterlinas.

Este acero que creó se hizo conocido como acero dulce, que era mucho menos quebradizo que el acero duro en ese momento. Este tipo de acero podría usarse fácilmente en lugar del hierro forjado para la construcción naval, alambres, vigas y más.

El proceso de Bessemer revolucionó la industria de fabricación de acero e hizo que el acero estuviera disponible para un gran número de aplicaciones. No fue hasta finales de la década de 1860 que el proceso Bessemer dejó de utilizarse debido a la creación del proceso de hogar abierto o Siemens-Martin.

Este proceso se basó en el diseño original de Bessemer y en los tiempos modernos ha producido la fabricación de acero al oxígeno, un refinamiento del proceso Bessemer original.

Vida posterior

Más tarde, en la vida de Bessemer, desarrolló un horno solar, un telescopio astronómico e incluso máquinas para pulir diamantes que ayudaron a reiniciar ese comercio en Londres.

En 1877, la Royal Society de Londres eligió a Bessemer para su beca. En 1879, Bessemer fue nombrado caballero.

A lo largo de toda su vida y su carrera como inventor, recibió más de 129 patentes, consolidando completamente su legado en la industria en la que buscaba trabajar.

Henry Bessemer, que vivió hasta los 85 años, falleció en marzo de 1898.


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