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La extinción inminente de elefantes aumentará significativamente los niveles de dióxido de carbono

La extinción inminente de elefantes aumentará significativamente los niveles de dióxido de carbono


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Como megaherbívoros, los elefantes del bosque tienen un efecto significativo en el medio ambiente que los rodea. Ahora, una nueva investigación está revelando que su impacto también se extiende a las poblaciones de árboles y los niveles de carbono en el bosque.

Esto se debe a que las poblaciones de elefantes ayudan al crecimiento de árboles de crecimiento lento que secuestran más carbono de la atmósfera. Lo hacen comiendo las especies de rápido crecimiento. Esto significa que la extinción de los elefantes de los bosques vería una reducción de las especies de crecimiento lento a medida que las especies de crecimiento rápido tomarían el control.

Un modelo informático matemático

Stephen Blake, Ph.D., profesor asistente de biología en la Universidad de Saint Louis, y su equipo desarrollaron un modelo informático matemático para explorar lo que sucedería en el bosque con y sin la presencia de elefantes.

"He aquí, cuando observamos el número de elefantes en un bosque y observamos la composición del bosque a lo largo del tiempo, encontramos que la proporción de árboles con madera de alta densidad es mayor en los bosques con elefantes", dijo Blake.

"La simulación encontró que las especies de plantas de crecimiento lento sobreviven mejor cuando hay elefantes presentes. Los elefantes no comen estas especies y, con el tiempo, el bosque se vuelve dominado por estas especies de crecimiento lento. La madera (lignina) tiene una columna vertebral de carbono , lo que significa que tiene una gran cantidad de moléculas de carbono. Las especies de madera de alta densidad de crecimiento lento contienen más moléculas de carbono por unidad de volumen que las especies de madera de baja densidad de crecimiento rápido. A medida que los elefantes "adelgazan" el bosque, aumentan el número de cultivar árboles y el bosque es capaz de almacenar más carbono ".

El equipo encontró claros beneficios ecológicos para las poblaciones de elefantes. De hecho, en términos monetarios, estimaron que los elefantes del bosque representan un servicio de almacenamiento de carbono de $ 43 mil millones.

"La triste realidad es que la humanidad está haciendo todo lo posible para librar al planeta de los elefantes lo más rápido que puede", dijo Blake. "Los elefantes del bosque están disminuyendo rápidamente y se enfrentan a la extinción. Desde una perspectiva climática, se perderá todo su efecto positivo sobre el carbono y su miríada de otras funciones ecológicas como jardineros e ingenieros forestales".

Una ventaja medioambiental

Además de ser seres inteligentes, los elefantes representan claramente una ventaja medioambiental. Como tal, nos conviene protegerlos de la extinción.

"Los elefantes son una especie insignia. A la gente le encantan los elefantes: gastamos millones cada año en peluches, son los favoritos de los zoológicos y ¿quién no lloró durante Dumbo? Y, sin embargo, los estamos acercando a la extinción todos los días. Por un lado los admiramos y sentimos empatía y nos horrorizamos cuando son asesinados y por otro lado no estamos preparados para hacer nada serio al respecto. Las consecuencias pueden ser severas para todos nosotros. Necesitamos cambiar nuestras costumbres.

"Además, tiene sentido mantenerlos cerca. Están haciendo un trabajo increíble al ayudar al planeta a almacenar carbono de forma gratuita".

El estudio se publicó recientemente en Geociencias de la naturaleza.


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